Pourquoi Bach reste le compositeur vedette de l’Allemagne 270 ans après sa mort

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Le compositeur de musique classique probablement le plus célèbre a suscité de nombreuses biographies et compte de nombreux fans dans le monde entier. Pourtant, on sait peu de choses sur Jean-Sébastien Bach en tant que personne.

buste de Jean-Sébastien Bach

Qui était réellement Jean-Sébastien Bach ?

Depuis la mort de Jean-Sébastien Bach le 28 juillet 1750 à Leipzig, son œuvre a fait l’objet de nombreuses recherches et documentations. Si la carrière professionnelle de Bach est bien documentée, il est intéressant de noter que l’on sait relativement peu de choses sur sa personnalité ou même sur son apparence.

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Le compositeur baroque est né à Eisenach en 1685. Il a été premier violon à Weimar, Kappelmeister (directeur d’orchestre) à Köthen, et à Leipzig, il a gagné sa vie jusqu’à la fin de sa vie en tant que Thomaskantor, le Cantor de l’église Saint-Thomas.

La musique de l’église Saint-Thomas, c’est la musique de l’église Saint-Thomas.

Incrustation de tombe, décorée de fleurs, avec l'inscription Jean-Sébastien Bach

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Si la dépouille terrestre de Bach repose réellement sous l’espace de l’autel de l’église Saint-Thomas, c’est tout sauf certain

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Chaque année, des milliers de fans de Bach se rendent sur les lieux où il a vécu et travaillé pour se faire une idée de sa vie. Dans sa ville natale d’Eisenach, les visiteurs touchent avec révérence les fonts baptismaux de l’église Saint-Georges. À l’église Saint-Thomas de Leipzig, ils se tiennent dévotement devant la supposée tombe de Bach.

La question de savoir si Bach repose vraiment dans une tombe est un sujet de préoccupation.

“Savoir si Bach repose réellement sous la pierre tombale portant l’inscription Johann Sebastian Bach dans l’église Saint-Thomas reste le mystère du siècle”, a déclaré Jörg Hansen, directeur de la Bachhaus d’Eisenach, dans une interview accordée à la Deutsche Welle.

Transporter Bach jusqu’à nos jours

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Le premier musée consacré à Bach a été fondé à Eisenach en 1907. Outre sa bibliothèque privée et la plus grande collection de représentations de Bach, le musée abrite également de nombreux instruments historiques de l’époque du compositeur, dont les musiciens jouent fréquemment pour le public.

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Ancien bâtiment à côté d'un nouveau avec une photo extérieure de Bach et un panneau portant l'inscription Maison Bach Eisenach

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La Maison Bach à Eisenach – agrandie avec une touche de modernité

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Le réalisateur Jörg Hansen considère qu’il est important de faire comprendre la complexité de la structure des compositions polyphoniques de Bach et pourquoi il est considéré comme le maître de la fugue :

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“Les gens devraient voir l’influence que Bach a eue, notamment dans la musique pour clavier”, dit-il, ceci étant “peut-être la principale raison pour laquelle nous écoutons encore Bach aujourd’hui.”

Les musiciens qui jouent sur les anciens instruments baroques du musée cherchent à recréer leur sonorité originale. “Pour moi, la pratique moderne de l’interprétation historique est une tentative de se libérer de ce monument surchargé de Bach en tant que supposé compositeur national”, a déclaré Hansen. La pratique de l’interprétation historique est, ajoute-t-il, une “défense contre cette exagération idéologique”.”
Mis sur un piédestal par les biographes

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Après la mort de Johann Sebastian Bach en 1750, ses œuvres vocales ont été largement oubliées. Et ce, jusqu’à ce que le compositeur soit redécouvert au début du 19e siècle et façonné en héros national.

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Un homme prononce un discours au pupitre d'une église, entouré d'auditeurs

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Michael Maul lors de l’ouverture du Bachfest 2019

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Johann Nikolaus Forkel a écrit la première biographie de Bach en 1802. Selon Michael Maul, directeur du festival Bach de Leipzig, le biographe “dresse le portrait d’un virtuose du clavier devenu un génie grâce à des vertus allemandes telles que le sérieux et l’assiduité.”

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Le compositeur Felix Mendelssohn redécouvre en 1829 la musique sacrée de Bach, notamment ses cantates, oratorios et passions. Lorsque Mendelssohn a interprété une version abrégée de la Passion selon saint Matthieu, cela a donné l’impulsion à une renaissance de Bach.

Bach en tant que produit de l’histoire culturelle allemande

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En 1872, Philipp Spitta a écrit l’une des biographies de Bach les plus complètes à ce jour, publiée un an après la fondation du Reich allemand. Spitta a également souligné l’élément patriotique et a considéré Bach comme un produit de l’histoire culturelle allemande. Néanmoins, il a abordé le sujet en faisant de nombreuses recherches. “Malgré le peu de sources dont il dispose, il a essentiellement créé une œuvre véritablement pionnière pour les biographies musicales”, déclare Maul.

Statue de Bach à Eisenach |

La statue de Bach à Eisenach

Albert Schweitzer, le célèbre médecin, philosophe, théologien et musicologue, a écrit une importante monographie sur Bach en 1902. Il y élabore les messages théologiques dans la musique de Bach et donne aux interprètes des conseils sur la manière d’interpréter le message des textes en musique et en chant.

Dans les années 1930, les nazis ont continué à vénérer Bach comme un compositeur national. “Bach était considéré comme l’archétype du compositeur aryen allemand”, explique Jörg Hansen, directeur du Bachhaus. Les textes d’oratorio qui ne rentraient pas dans ce cadre étaient tout simplement réécrits ou remplacés.

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“Dans la marche et le carnet de chants des Jeunesses hitlériennes, un chant correspondant est réécrit sur une mélodie du Clavier bien tempéré de Bach, raconte Jörg Hansen.

La nouvelle objectivité autour de Bach

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Dans sa biographie de 2002, le musicologue Christoph Wolff s’en tenait aux faits. De 1950 à 2007, l’Institut Bach de Göttingen et les Archives Bach de Leipzig ont compilé une nouvelle édition complète annotée des œuvres de Bach, en utilisant de nombreuses sources originales. Le matériel documentaire a rempli trois volumes, dans lesquels Wolff a pu puiser.

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Une femme contemple un mannequin à perruque, avec Bach

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En 2008, de nouvelles méthodes de recherche ont permis à Caroline Wilkinson de reconstituer ce à quoi Johann Sebastian Bach aurait pu ressembler. À l’arrière-plan se trouve le seul portrait vérifié de Bach de son vivant

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Cependant, même lui n’a pas pu combler les lacunes en ce qui concerne la personnalité de Bach. Bien que la notice nécrologique indique qu’il était “agréable avec tout le monde” et qu’il recevait de nombreux visiteurs, les documents historiques montrent également que Bach était souvent en conflit avec ses employeurs et qu’il était considéré comme têtu.

Il n’y a pas de raison de ne pas se plaindre.

“Avec Wolff, vous obtenez l’image d’une personne qui a fait carrière dans des conditions très difficiles”, explique Michael Maul, directeur du Bachfest. “Il est dépeint comme un être humain avec toutes ses forces et ses faiblesses.”

Il n’y a pas d’autre choix.

Maul lui-même travaille depuis quatre ans sur un livre qui montre 150 stations de la vie de Bach en images et en textes d’accompagnement. En raison de la pandémie de coronavirus, sa publication a dû être reportée.

C’est le cas de Maul.

Pour Maul, Bach est aussi une figure tragique. “Cela fait mal quand je vois comment, si Bach voulait obtenir de bonnes conditions de travail, il s’est comporté comme un taureau dans un magasin de porcelaine”, dit Maul. “Il est d’autant plus touchant ou étonnant qu’il ait composé de tels chefs-d’œuvre, parfois dans des circonstances fâcheuses.”

Des garçons en costume de marin brandissent des partitions et chantent

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La Bachfest, où chante toujours le célèbre St. Thomas Boy Choir, a accueilli plus de 73 000 visiteurs en 2019

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Pourquoi Bach intrigue encore aujourd’hui

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Il semble que la musique de Jean-Sébastien Bach n’ait rien perdu de son attrait après tant d’années. Les archives Bach de Leipzig ont recensé plus de 300 chorales et sociétés Bach dans le monde. La musique de Bach inspire les gens au-delà de toutes les frontières géographiques, religieuses et culturelles.

Michael Maul est fasciné par les mélodies intemporelles du compositeur baroque : “Elles ont une substance incroyablement forte, à tel point que de nombreux musiciens de jazz et de rock bien connus diraient aussi que le compositeur le plus important de l’histoire de la musique est Bach.”

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Cela lui a été confirmé personnellement par un musicien pop bien connu : “Sting m’a dit qu’un jour sur deux, lorsqu’il se lève, il prend sa guitare et joue une suite pour violoncelle de Bach, pour se ramener sur terre.”

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Jörg Hansen

Jörg Hansen est fasciné par Bach

Jörg Hansen, du Musée Bach d’Eisenach, apprécie l’inventivité, l’esprit et l’humour du compositeur. Parfois, sa musique n’est pas aussi sérieuse qu’on pourrait l’imaginer. On en trouve un exemple à la fin des célèbres “Variations Goldberg” pour piano de Bach. “Certaines personnes écrivent que c’est comme une musique de passion, incroyablement triste et touchante”. Mais dans le dernier canon, Bach a utilisé un air populaire de Thuringe. “L’ensemble est tout simplement amusant. C’est ce qui est si fascinant chez Bach.”

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