Interview de Kyle Walker : Man City prêt à remporter l’insaisissable Ligue des champions, la ” cerise sur le gâteau ” pour Guardiola & Co.

Interview de Kyle Walker : Man City prêt à remporter l’insaisissable Ligue des champions, la ” cerise sur le gâteau ” pour Guardiola & Co.

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La quête d’un premier succès en Ligue des champions par Manchester City est considérée par beaucoup comme le Saint Graal du club, mais Kyle Walker explique à ESPN que la situation est plus compliquée.

Il s’agit de l’un des plus grands succès de l’histoire du club.

“C’est une question qui est toujours posée dans le vestiaire : Premier League ou Ligue des champions ?”, déclare Walker dans une interview exclusive accordée à ESPN. “Maintenant, pour moi, c’est la Premier League parce que j’ai grandi en la regardant. C’est un travail de 38 matches que vous pouvez faire à Elland Road [Leeds United], où nous avons trouvé cela difficile. Ou vous pouvez aller dans un beau stade comme celui de Tottenham Hotspur et trouver cela difficile. Puis vous avez des [endroits aussi] hostiles qu’est Anfield. Tout est différent. “Tout le monde dit toujours ‘mardi soir à Stoke’ — vous avez ces matchs, vous devez creuser et obtenir le résultat. Mais j’ai eu beaucoup de chance. En quatre ans [à City], j’ai gagné trois médailles de Premier League. La seule qui me manque est la Ligue des champions.
“Je pense que cela ne ferait que mettre la cerise sur le gâteau. Et aussi, peut-être [faire] que les gens s’assoient et apprécient réellement un peu plus que ce qu’ils font, à quel point ce groupe de joueurs est talentueux et ce que nous avons fait pendant quatre ans, parce que je pense que parfois, cela passe un peu sous le radar.” City affronte Chelsea en finale samedi après avoir déjà rétabli sa prééminence nationale en reprenant la Premier League à Liverpool, prolongeant un record de trois titres en cinq saisons du manager Pep Guardiola au club. Il s’agit de son 10e trophée en tout avec City, comprenant quatre Coupes de la Ligue, une FA Cup et deux Community Shields, chacun d’entre eux obtenu avec une marque de football entreprenante et unique qui leur vaut une place au panthéon des grands du football anglais.

Il reste pourtant un dernier obstacle à franchir : la conquête de l’Europe. Le voyage de ce week-end à Porto sera leur première apparition en finale ; ils pourraient devenir seulement la 23e équipe à remporter la Coupe d’Europe s’ils battent Chelsea, et le premier nouveau nom sur le trophée depuis que les Blues ont brisé leur canard contre le Bayern de Munich en 2012.

“Pour être reconnus comme l’une des meilleures équipes, nous avons probablement besoin de [gagner] une Ligue des champions”, a admis Walker. “Et je pense aussi que pour le club également, pour Manchester City, pour la quantité d’argent que les propriétaires ont injecté dans les installations — pas seulement les joueurs, mais aussi les installations — sur la construction de ce club jusqu’à ce qu’il soit là où il est maintenant, nous le leur devons également.
“Ils aimeraient une Ligue des champions et pour nous de dire enfin que nous en avons une . OK, nous sommes entrés dans l’histoire, nous sommes en finale maintenant, mais pour les fans de City, avoir Manchester United comme voisin pendant si longtemps en gagnant autant de trophées qu’ils ont gagné au fil des années, cela ne peut pas avoir été agréable.” Kyle Walker a remporté 10 trophées en quatre ans à Manchester City. La Ligue des champions sera-t-elle la prochaine ? Dave Thompson – Pool/Getty Images>

Le cheikh Mansour bin Zayed al Nahyan de la famille régnante d’Abu Dhabi a investi environ 1,5 milliard de livres sterling depuis le rachat du club en 2008, transformant le quartier Eastlands de Manchester autour du stade et créant une infrastructure d’élite pour compléter une équipe somptueusement assemblée. L’importance de la constitution d’un héritage est évidente pour Walker, qui a déménagé dans le Cheshire en 2017 après avoir réalisé un transfert de 50 millions de livres sterling en provenance de Tottenham.

“Maintenant, je vais à l’école, je récupère mon petit garçon, tout le monde est un fan de City”, a-t-il déclaré. “Il y a sept ans, huit ans, tout le monde était-il un fan de City ? Probablement pas. Ils étaient probablement des fans de Manchester United ou de Liverpool. Donc ça swingue, mais nous devons nous assurer que ce succès n’est pas seulement de courte durée, il continue à venir et à venir et à venir. Donc nous pouvons nous assurer que nous sommes à la hauteur des attentes et des normes que nous avons fixées individuellement et collectivement.”

Ces normes ont semblé glisser de façon marquée plus tôt dans la campagne. City a chuté à la 11e place le 21 novembre après une défaite 2-0 chez les Spurs, et après un match nul 1-1 à domicile contre West Bromwich Albion un mois plus tard, une enquête a été ouverte.

Les résultats de l’enquête ont été publiés dans le Journal Officiel.

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Les ajustements tactiques deGuardiola — notamment le développement de la nouvelle association de défenseurs centraux de Ruben Dias et John Stones, l’emploi d’Ilkay Gundogan dans une position plus offensive, l’utilisation de Kevin De Bruyne et Phil Foden comme faux-neuf — sont bien documentés. Ce qui l’était moins, c’était l’état d’esprit qui l’accompagnait.>

Walker explique : ” Est-ce que j’y ai cru ? Oui, en raison des joueurs que nous avons. Est-ce que je pensais que c’était réaliste ? Surtout par rapport à la saison dernière, où Liverpool a fait une série et n’a jamais semblé perdre un match ? Je ne pensais pas que c’était possible. “Maintenant, nous nous fixons de petits objectifs. Le manager nous a bien dit, je me souviens d’une réunion, ‘ne pensez pas à gagner la ligue maintenant’. On ne peut pas penser à gagner la ligue, on ne va pas gagner la ligue’. Et c’était probablement un tournant dans la saison où c’était difficile à prendre parce que quand Pep parle et quand Pep dit quelque chose, Pep a normalement raison.
“Il a une telle connaissance du football que vous faites confiance à tout ce qu’il dit. Donc quand il a dit ça, je me souviens que certains gars sont sortis et ont pensé : ‘Pas encore, comme, on ne peut pas ne pas gagner encore.'”

Une remarquable série de 21 victoires toutes compétitions confondues a suivi entre le 19 décembre et le 6 mars, les envoyant si loin devant les autres qu’ils avaient encore 11 points d’avance lorsqu’ils ont finalement perdu à nouveau, une défaite 2-0 à domicile contre Man United. Gundogan, Foden, Stones et Dias ont été parmi ceux qui ont produit des performances sublimes au cours de cette période, mais Walker estime que le rôle du milieu de terrain vétéran de 36 ans Fernandinho dans les coulisses mérite des éloges particuliers.

“Il n’a probablement pas joué autant parce que Rodri s’en est si bien sorti”, a déclaré Walker. “Mais en dehors du terrain, dans le vestiaire, au jour le jour avec nous en tant que joueurs en s’assurant qu’aucun d’entre nous ne lève le pied et continue de vouloir réaliser ce que nous pouvons réaliser et ce que nous croyons pouvoir réaliser, a été un très bon rôle de capitaine qu’il a joué cette année.”

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Walker a également progressé à cet égard. Né à Sheffield, où ses parents vivent encore aujourd’hui, il a rejoint les Spurs en 2009, après avoir été initialement prêté au club de son enfance, Sheffield United, Queens Park Rangers, puis Aston Villa, avant de s’épanouir dans une carrière qui lui a valu jusqu’à présent 55 sélections en Angleterre. Il y a eu des brèches de verrouillage bien documentées et des problèmes hors du terrain l’année dernière, mais la confiance témoignée par ses coéquipiers a augmenté avant le début de la saison, puisqu’il a été élu dans le groupe de cinq dirigeants de City, aux côtés de Fernandinho, du vice-capitaine De Bruyne, de Gundogan et de Raheem Sterling.

“Mon rôle dans l’équipe n’a jamais vraiment été un rôle sérieux, comme dans ma personnalité autour du vestiaire”, a déclaré Walker. “Je suis toujours en train de plaisanter. Je suis toujours en train de rire. Dès qu’il y a des plaisanteries qui fusent, c’est ‘OK, Kyle a fait ça’, même si je ne suis pas dans le bâtiment. “C’était Kyle, Kyle a recousu quelqu’un là-haut. Mais je pense que c’est quelque chose que je devais prendre dans mon jeu étant 31 à la fin du mois, jouant autant de matchs que j’avais et ayant l’expérience que j’ai eue, peut-être qu’il était temps pour moi de transmettre certaines de mes connaissances aux plus jeunes joueurs.

“Quiconque veut me parler de quoi que ce soit : vous pouvez toujours venir prendre une tasse de café avec moi et discuter avec moi. Autant que cela puisse ne pas être crédible, je peux être sérieux. “

A tel point que devenir capitaine de City est un objectif un jour ?

“J’adorerais être capitaine. J’aimerais mener mon équipe sur le terrain toutes les semaines”, poursuit-il. “J’aimerais vraiment ça. Mais il y a probablement des capitaines mieux adaptés dans cette équipe. J’aime mon rôle dans l’équipe maintenant : J’aime le fait que je puisse encore faire des blagues, rire et recoudre les gens. Mais si les gens ont besoin de moi, mon téléphone est ouvert 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7 si vous voulez m’appeler.”

Cette volonté de prendre des responsabilités est le reflet de la confiance croissante de Guardiola. Joao Cancelo a apporté une nouvelle concurrence à Walker au poste d’arrière droit et a parfois excellé, mais Walker a tout de même fait 41 apparitions cette saison, démarrant tous les matchs à élimination directe de la Ligue des champions, alors que City a surmonté le Borussia Mönchengladbach, le Borussia Dortmund et le Paris Saint-Germain pour atteindre une finale qui a duré plusieurs années, l’équipe apprenant de ses erreurs passées en cours de route.

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“Celui de Dortmund a été pour moi le tournant parce que ces deux dernières années, c’était Liverpool ou Tottenham et nous n’avons pas dépassé les quarts de finale”, a déclaré Walker. “Nous avons dit que lors des trois derniers matches, le match aller n’avait pas d’importance. OK, ne perdons pas cela ; si c’est un match nul, nous nous soutiendrons au second [match] pour aller chercher la victoire. Je pense qu’il nous a fallu trois ans pour apprendre cela, mais trois ans et nous sommes enfin arrivés en finale ? Je suis aux anges.”

Et donc à Chelsea. Guardiola a amassé 31 trophées au cours de son passage à Barcelone, au Bayern Munich et à City, mais cela fait une décennie qu’il n’a pas soulevé le titre de la Ligue des champions, un succès inspiré par Lionel Messi contre Manchester United à Wembley. Les Blues ont impressionné sous la houlette de Thomas Tuchel, mais trois défaites lors de leurs quatre derniers matchs, y compris la perte de la finale de la FA Cup et le fait de devoir compter sur les rivaux londoniens de Tottenham pour obtenir une victoire à Leicester City afin de rester dans le top 4, ne font que renforcer le sentiment que cette époque est celle de City.

“C’est un coup de dé”, insiste Walker. “Je ne veux pas m’asseoir ici et paraître si confiant, comme ‘nous avons juste besoin de nous présenter et d’aller gagner le match’. Chelsea est une très, très bonne équipe, avec un très bon manager qui a prouvé que, tactiquement, il est au niveau des meilleurs étant donné ce qu’il a fait pour le club en peu de temps. “La méthode de Pep, et la nôtre, consiste à garder le ballon, mais quand vous arrivez à une finale de Ligue des champions, les petits détails font une énorme différence. Un manque de concentration ou un coup de pied arrêté. Nous devons juste nous assurer que nous sommes finement réglés, défensifs et offensifs sur ces deux aspects.”

Une victoire cimenterait la place de cette équipe de City dans l’histoire, mais Walker s’accorde un dernier moment de réflexion, songeant à la façon dont leurs réalisations sont peut-être passées “sous le radar”

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“Peut-être que dans cinq ans, nous regarderons en arrière et penserons, ou je regarderai certainement en arrière et penserai : “J’ai réellement fait partie de cette équipe qui est allée gagner 10 trophées en quatre ans ?”” a-t-il ajouté. “Ce n’est pas mal si l’on considère que j’ai joué à partir de [l’âge de] 19 ans et que je n’ai rien gagné jusqu’à l’âge de 27 ans, à l’exception d’une promotion en playoffs avec les Queens Park Rangers.”

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